Formula Feeding: A Valid Choice for Parental Mental Health

Quando stavo aspettando il mio primo bambino, la mia psichiatra è stata inequivocabile: mi ha consigliato di non allattare al seno, sia per il mio benessere che per quello di mio figlio.

Avevo sempre immaginato di allattare al seno i miei figli, ma c’erano buoni motivi per il suo consiglio. La protezione del sonno è essenziale per gestire il disturbo bipolare, che ho mantenuto in remissione per anni. La gravidanza e il periodo postpartum potrebbero mettermi a rischio elevato per una ricaduta e continuare ad assumere i miei farmaci, intensificare la terapia e proteggere il sonno sarebbe vitale per prevenire ciò.

L’allattamento artificiale era parte del nostro piano per proteggere il mio sonno dopo la nascita di mio figlio. I genitori che allattano al seno devono svegliarsi durante la notte per pompare o allattare, e la perturbazione del sonno è un noto fattore di rischio per episodi di malattia mentale in qualsiasi momento, specialmente nel periodo postpartum, tra cui depressione, pensieri e comportamenti suicidi, mania e ipomania, psicosi, ansia e disturbi da uso di sostanze. Al contrario, l’allattamento artificiale consente a chiunque di occuparsi di questo lavoro notturno, distribuendo la perdita di sonno e compensando i rischi per la salute.

Ma, almeno inizialmente, questo non è stato accolto bene dal mio ostetrico o pediatra. “Non vorresti almeno provare ad allattare al seno?” Ricordo che mi dicevano.

Sapevo da dove venivano e la decisione è stata inizialmente difficile anche per me. Come pediatra e professionista della salute pubblica stessa, sono stata costantemente addestrata che il latte materno è il migliore. Le linee guida delle autorità pediatriche, ostetriche e sanitarie pubbliche raccomandano l’allattamento esclusivo fino a sei mesi e l’allattamento supplementare fino a due anni.

Mentre consideravo l’allattamento artificiale, ho imparato che queste linee guida sull’allattamento al seno che molti clinici considerano un dogma esagerano i benefici dai dati disponibili: i migliori dati (casuali) sull’allattamento al seno mostrano piccoli benefici a breve termine per i bambini, come il 4 percento in meno di infezioni intestinali e il 3 percento in meno di eczema nel primo anno, insieme a un minor rischio di cancro al seno e alle ovaie per le madri. Ma affermazioni sull’intelligenza migliorata, rapporti genitore-figlio migliori e impatti a lungo termine sulla salute del bambino (compreso un minor rischio di pressione alta, diabete, asma o obesità) non sono supportate da dati casuali di alta qualità.

Quindi: l’allattamento al seno è fantastico se è nel tuo destino. Ma rinunciarvi non condanna il tuo bambino a problemi a lungo termine.

Le linee guida esistenti non considerano sufficientemente i costi potenziali dell’allattamento al seno, tra cui il tempo dedicato e la perdita di sonno richiesta dalla madre che allatta, il che a sua volta può portare a disuguaglianze nel lavoro di genitorialità e nella possibilità di lavorare fuori casa.

Se tutto va bene, l’allattamento al seno può migliorare la salute mentale materna, ma la ricerca dimostra anche che desiderare di allattare al seno e avere difficoltà può peggiorare la salute mentale. Quando non sei in grado di dare al tuo bambino qualcosa che ti è stato detto essere essenziale, il senso di colpa e la vergogna possono prendere il sopravvento.

Prendi ad esempio Ann Mary Olson, un’ avvocato e neo-genitore nell’area della Bay Area che ha avuto difficoltà a soddisfare tutte le esigenze del suo bambino solo con il latte materno. Per aumentare la produzione di latte, Olson, che è un’amica mia, trascorreva fino a cinque ore al giorno (senza contare la pulizia) collegata a una pompa da ospedale: la più efficiente. Mentre faceva la pompa, non poteva tenere in braccio il suo bambino, dormire o fare altro.

Ma nonostante i suoi sforzi, in un buon giorno, Olson produceva abbastanza latte per meno della metà del fabbisogno calorico del suo bambino. Mi ha detto che si sentiva “un fallimento” e si sentiva privata di sonno, senza tempo, stressata e irritabile. “Era innegabile per me che quello che stavo facendo non fosse sostenibile”, ha detto. “Non stavo diventando la migliore madre che potessi essere… quando ero così esausta per questo regime alimentare”.

Per Olson, il “recitarsi insistente dell’istituzione medica che l’allattamento al seno è la scelta migliore” ha aumentato la pressione che sentiva e ha reso ancora più difficile il suo passaggio successivo al latte artificiale. Ma quando l’ha cambiato, Olson si è sentita sollevata. “L’effetto sulla mia salute mentale è stato immediato”, ha detto. La qualità e la quantità del sonno sono aumentate, mentre i livelli di stress e l’autoricriminazione sono scesi. Cinque ore al giorno aggiuntive sono state liberate per legare con suo figlio e prendersi cura delle sue esigenze.

Raccomandare il solo allattamento al seno e continuare a cercare di allattare anche quando non va bene è pratica medica comune. Quello che i medici e le linee guida non riconoscono abitualmente è che “ci sono rischi associati all’allattamento al seno, soprattutto quando ci sono delle difficoltà”, ha detto Nancy Byatt, psichiatra perinatale e professore presso la Scuola di medicina della University of Massachusetts Chan.

Durante la mia formazione e pratica come pediatra, io e i miei colleghi non abbiamo mai ricevuto una formazione esplicita per considerare la salute mentale dei genitori come un fattore nella decisione della famiglia riguardo l’alimentazione, a differenza dello standard di cura in psichiatria perinatale. “Il latte materno è ottimo”, ha detto Byatt, “ma non a discapito della salute mentale dei genitori”.

Byatt e gli altri psichiatri intervistati per questo articolo raccomandano costantemente contro l’allattamento al seno per proteggere la salute mentale materna in casi chiari, compresi genitori con gravi disturbi mentali, qualsiasi malattia nota per essere scatenata dalla perdita di sonno e coloro che hanno provato ad allattare al seno ma hanno semplicemente avuto troppi problemi.

“Sto cercando di eliminare tutto ciò che aumenta il rischio di destabilizzazione”, ha detto Crystal Clark, psichiatra perinatale e professore associato presso l’Università di Toronto. Clark ricorda di aver lavorato in un ospedale dove era in corso una campagna del tipo “il latte materno è migliore”: “Era difficile… mamme sveglie per 24 ore cercando di allattare”, ha detto. Ricorda alcuni pazienti che si sono ammalati gravemente a causa di questo.

Sebbene circa l’83% delle madri provi l’allattamento al seno, solo 1 su 4 continua a farlo esclusivamente fino a sei mesi, per molti motivi: impatti sulla salute dei genitori; difficoltà con la produzione di latte; mancanza di supporto o tempo, come per tirare il latte al lavoro; e congedo parentale insufficiente. Il 95% dei padri negli Stati Uniti e 1 madre su 4 tornano al lavoro entro due settimane.

FAQ:

1. Perché la psichiatra ha consigliato di non allattare al seno?
La psichiatra ha consigliato di non allattare al seno sia per il benessere della madre che del bambino, poiché il disturbo bipolare della madre richiede una protezione del sonno. Inoltre, la gravidanza e il periodo postpartum aumentano il rischio di ricaduta e proteggere il sonno è essenziale per prevenire ciò.

2. Quali sono i rischi dell’allattamento al seno?
L’allattamento al seno richiede interruzioni notturne per pompaggio o allattamento, che può influire negativamente sul sonno. Questa interruzione del sonno è un noto fattore di rischio per i disturbi mentali postpartum, tra cui depressione, mania, psicosi, ansia e disturbi da uso di sostanze.

3. Qual è l’alternativa all’allattamento al seno?
L’alternativa all’allattamento al seno è l’allattamento artificiale, che permette a chiunque di occuparsi del lavoro notturno, distribuendo la perdita di sonno e compensando i rischi per la salute.

4. Quali sono i benefici dell’allattamento al seno?
I benefici dell’allattamento al seno, secondo i dati disponibili, includono una piccola diminuzione delle infezioni intestinali e dell’eczema nel primo anno di vita del bambino, oltre a un minore rischio di cancro al seno e alle ovaie per la madre.

5. Cosa succede se una madre non può allattare al seno?
Se una madre non può allattare al seno, ciò non condanna il bambino a problemi a lungo termine. Le linee guida attuali non considerano sufficientemente i costi potenziali dell’allattamento al seno, come la perdita di sonno e il tempo dedicato alla madre, che possono portare a disuguaglianze nella genitorialità e nell’opportunità di lavorare al di fuori della casa.

6. Come può l’allattamento al seno influire sulla salute mentale delle madri?
Sebbene l’allattamento al seno possa migliorare la salute mentale materna, la ricerca mostra che desiderare di allattare al seno e avere difficoltà può peggiorare la salute mentale. Il senso di colpa e la vergogna possono prevalere quando una madre non è in grado di dare al suo bambino qualcosa che le è stato detto essere essenziale.

7. Quali sono le raccomandazioni dei medici riguardo all’allattamento al seno?
I medici raccomandano contro l’allattamento al seno per proteggere la salute mentale materna in casi chiari, come gravi disturbi mentali, malattie note per essere scatenate dalla perdita di sonno o problemi persistenti con l’allattamento al seno.

8. Quali sono i motivi per cui molte madri smettono di allattare al seno?
Molte madri smettono di allattare al seno per vari motivi, tra cui impatti sulla salute dei genitori, difficoltà con la produzione di latte, mancanza di supporto o tempo (come per tirare il latte al lavoro) e congedo parentale insufficiente.

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