Gli eventi negativi dell’infanzia possono predire i sintomi depressivi successivi

Un recente studio longitudinale condotto in Germania ha rivelato che gli eventi negativi vissuti durante l’infanzia possono predire i sintomi depressivi in età adulta. Questo sviluppo dei sintomi depressivi è stato preceduto da un assottigliamento accelerato della regione della corteccia orbitofrontale del cervello. La ricerca è stata pubblicata su JCPP Advances.

Gli eventi negativi sono eventi percepiti in modo spiacevole che possono superare la capacità di coping di un individuo. Questi possono includere incidenti, malattie, morti, problemi con la famiglia, gli amici, la sessualità o sfide in contesti sociali e accademici. Gli eventi negativi dell’infanzia includono anche abusi, trascuratezza, divorzio dei genitori o la perdita di una persona cara. Questi eventi possono influire negativamente sullo sviluppo sociale e cognitivo di un bambino, portando a difficoltà nel formare relazioni sane e nel raggiungimento del successo accademico.

Studi hanno proposto che le forme gravi di eventi negativi potrebbero essere associate ad alterazioni del volume della corteccia orbitofrontale del cervello. La corteccia orbitofrontale è una regione del cervello coinvolta nel processo decisionale, nella regolazione emotiva e nell’elaborazione delle ricompense e delle punizioni. Aiuta le persone a prendere decisioni e valutare le possibili conseguenze delle loro azioni. Gli studi hanno indicato che lo spessore di questa regione cerebrale potrebbe ridursi negli adolescenti esposti a eventi avversi durante l’infanzia rispetto agli adolescenti senza tali esperienze.

L’autrice dello studio, Lea L. Backhausen, e i suoi colleghi hanno voluto approfondire ulteriormente i risultati sullo spessore ridotto della regione della corteccia orbitofrontale, utilizzando uno studio longitudinale. Hanno deciso di seguire un gruppo di adolescenti a partire dai 14 anni e osservare, tramite risonanza magnetica, se gli adolescenti che avevano vissuto eventi negativi gravi durante l’infanzia subissero un assottigliamento accelerato di questa regione del cervello. Erano interessati anche ai legami tra questo processo e lo sviluppo della depressione.

Lo studio includeva 534 adolescenti che partecipavano a un progetto longitudinale più ampio noto come IMAGEN, di cui 175 erano ragazze. I ricercatori hanno effettuato valutazioni in quattro momenti diversi, a partire dai 14 anni dei partecipanti, con l’ultima valutazione che si è svolta quando avevano in media 22 anni.

Durante la prima valutazione, i partecipanti hanno completato una misura degli eventi negativi (il Questionario sugli Eventi di Vita) che copriva 39 eventi di vita tipici dell’infanzia e dell’adolescenza. Nella quarta valutazione (l’ultima), i partecipanti hanno completato una misura della depressione (la Scala per la Depressione Epidemiologica del Centro). In ogni valutazione, i partecipanti sono stati sottoposti anche a una risonanza magnetica del cervello.

I risultati hanno mostrato che il 99% dei partecipanti ha riportato almeno un evento negativo iniziale. Il numero mediano di eventi riportati era 6. Nella quarta valutazione, il 76% dei partecipanti ha riferito di sperimentare sintomi depressivi subclinici. Nel complesso, man mano che i partecipanti invecchiavano, le loro aree della corteccia orbitofrontale si assottigliavano gradualmente. Tuttavia, la tendenza di questi cambiamenti mostrava una notevole variazione tra gli individui.

Ulteriori analisi hanno mostrato che gli individui che riportavano un numero maggiore di eventi negativi precoci tendevano ad avere più sintomi depressivi alla conclusione dello studio. Tuttavia, il numero di eventi negativi non era correlato allo spessore della corteccia orbitofrontale all’inizio dello studio. Lo studio non ha trovato alcuna associazione tra i cambiamenti nello spessore di questa area e gli eventi negativi della vita.

Tuttavia, i partecipanti che avevano una corteccia orbitofrontale più spessa all’inizio e hanno sperimentato un assottigliamento accelerato nel corso dello studio hanno riportato più sintomi depressivi alla fine. Inoltre, i maschi avevano una corteccia orbitofrontale più spessa all’inizio dello studio rispetto alle femmine, ma non sono state osservate differenze di genere nel tasso di assottigliamento.

“In definitiva, i risultati attuali estendono studi precedenti mostrando che gli eventi negativi dell’infanzia possono predire i sintomi depressivi a lungo termine. Inoltre, utilizzando un disegno longitudinale completo con quattro valutazioni, i risultati indicano che l’assottigliamento accelerato della corteccia orbitofrontale potrebbe precedere i sintomi depressivi, fornendo nuove informazioni sui fattori neurosviluppo associati allo sviluppo della depressione”, hanno concluso gli autori dello studio.

Lo studio getta luce sui meccanismi neurali e psicologici alla base dello sviluppo della depressione. Tuttavia, presenta anche limitazioni che devono essere prese in considerazione. In particolare, i partecipanti hanno generalmente riportato livelli bassi di eventi negativi all’inizio dello studio, il che potrebbe aver influenzato la mancanza di effetto sull’assottigliamento della corteccia orbitofrontale. Inoltre, lo studio ha trattato gli eventi negativi della vita come un punteggio singolo senza considerare l’andamento temporale, la frequenza, la durata o altri dettagli di questi eventi. Di conseguenza, gli studi sui bambini che hanno vissuto eventi negativi più intensi all’inizio della vita potrebbero non produrre risultati identici.

Una recente ricerca condotta in Germania ha evidenziato che gli eventi negativi vissuti durante l’infanzia possono predire i sintomi depressivi in età adulta. Questo sviluppo dei sintomi depressivi è stato associato ad un assottigliamento accelerato della regione della corteccia orbitofrontale del cervello. Lo studio ha coinvolto 534 adolescenti e ha utilizzato la risonanza magnetica per osservare se gli individui che avevano vissuto eventi negativi gravi durante l’infanzia subissero un assottigliamento accelerato di questa regione cerebrale. I risultati hanno mostrato che il 99% dei partecipanti ha riportato almeno un evento negativo e che un numero maggiore di eventi negativi è stato correlato ad un aumento dei sintomi depressivi. Non sono state trovate associazioni tra i cambiamenti nello spessore della corteccia orbitofrontale e gli eventi negativi della vita.

Definizioni chiave:
– Eventi negativi: eventi percepiti in modo spiacevole che superano la capacità di coping di un individuo, includendo incidenti, malattie, morti, problemi familiari, sociali e accademici.
– Corteccia orbitofrontale: una regione del cervello coinvolta nel processo decisionale, nella regolazione emotiva e nell’elaborazione delle ricompense e delle punizioni.

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