Il collegamento sorprendente tra i farmaci per la disfunzione erettile e l’Alzheimer

Un nuovo studio condotto nel Regno Unito ha rivelato un collegamento sorprendente tra i farmaci per la disfunzione erettile, come il sildenafil (più conosciuto come Viagra), e un minor rischio di Alzheimer, la forma più comune di demenza. Sebbene non vi sia una connessione causa-effetto definitiva, i ricercatori ritengono che questi risultati meritino ulteriori studi clinici per confermare eventuali benefici reali.

I farmaci come il sildenafil, chiamati inibitori della fosfodiesterasi di tipo 5 (PDE5), agiscono aprendo i vasi sanguigni in determinate parti del corpo, in particolare nel pene. Questo è il motivo per cui il sildenafil, originariamente sviluppato per trattare l’ipertensione e il dolore al petto, è stato successivamente riconosciuto come efficace nel trattamento della disfunzione erettile.

Sebbene questi farmaci siano principalmente associati alla disfunzione erettile, vengono utilizzati anche per altre indicazioni. Alcuni di essi sono approvati per il trattamento dell’ipertensione polmonare, o pressione alta nelle arterie dei polmoni, e sono oggetto di studio per altre possibili applicazioni mediche, sia negli esseri umani che negli animali.

Tra tutte le possibili applicazioni, la più intrigante potrebbe essere quella contro l’Alzheimer. Uno studio finanziato dal NIH nel 2021 ha trovato evidenze in laboratorio e nel mondo reale che il sildenafil potrebbe prevenire o ritardare l’insorgenza dell’Alzheimer nelle persone anziane, riducendo il rischio relativo fino al 69% rispetto a chi non assume il farmaco, basandosi sui dati delle richieste di assicurazione. Tuttavia, meno di un anno dopo, uno studio condotto nel 2022 da un altro team di ricerca (anch’esso finanziato dal NIH) e basato sui dati di Medicare, non ha riscontrato alcuna correlazione tra la riduzione del rischio di Alzheimer e l’assunzione di sildenafil.

Questi risultati contrastanti hanno attirato l’attenzione di Ruth Brauer, un’epidemiologa dell’University College di Londra, e del suo team. Hanno deciso di condurre una propria analisi utilizzando i dati delle cartelle cliniche raccolti dal Servizio Sanitario Nazionale del Regno Unito, che secondo Brauer offre un vantaggio rispetto agli studi precedenti.

Il team di Brauer ha analizzato i dati di 269.725 uomini anziani (età media 59 anni) appena diagnosticati con disfunzione erettile e divisi in due gruppi: coloro a cui è stata prescritta una terapia con PDE5 e coloro a cui non è stata prescritta. Hanno poi monitorato l’evoluzione di entrambi i gruppi per una durata media di cinque anni.

Alla fine del periodo di studio, complessivamente 1.119 persone sono state diagnosticate con Alzheimer. Tuttavia, coloro che assumevano un inibitore della fosfodiesterasi di tipo 5 avevano significativamente meno probabilità di sviluppare l’Alzheimer rispetto a coloro che non assumevano il farmaco, con un rischio ridotto di circa il 18% dopo l’aggiustamento per altri fattori potenzialmente importanti. Questo rischio ridotto è stato evidente solo con il sildenafil e non con gli altri inibitori della fosfodiesterasi di tipo 5, ma secondo Brauer potrebbe essere dovuto al fatto che ci sono meno persone che utilizzano questi farmaci e non a una differenza biologica.

I risultati dello studio, pubblicati su Neurology, suggeriscono un beneficio più modesto rispetto allo studio del 2021. Tuttavia, il team di Brauer è rimasto sorpreso di aver trovato comunque un effetto protettivo, considerando che hanno utilizzato un metodo simile allo studio del 2022. La diversità dei risultati potrebbe essere spiegata dalla maggiore durata dei dati di follow-up nel loro studio, secondo Brauer, che ritiene che questa ricerca possa indicare qualcosa di reale.

Ci sono ancora domande importanti da rispondere riguardo a questo collegamento, incluso il modo esatto in cui questi farmaci potrebbero agire per prevenire o ritardare l’Alzheimer. Poiché si sa che questi farmaci rilassano i vasi sanguigni, potrebbero migliorare il flusso sanguigno nel cervello, avendo così un effetto neuroprotettivo, ha spiegato Brauer. Sulla base dei dati ottenuti sugli animali, potrebbero anche aumentare indirettamente i livelli di acetilcolina, un neurotrasmettitore importante per la cognizione che diminuisce costantemente nelle persone affette da Alzheimer (molti farmaci per l’Alzheimer aiutano a gestire i sintomi rallentando questa diminuzione, ma non possono fermarla).

Importante sottolineare che né lo studio di Brauer né altri studi finora forniscono prove conclusive che gli inibitori della fosfodiesterasi di tipo 5 possano fermare l’Alzheimer. Tuttavia, data l’urgente necessità di farmaci in grado di prevenire o anche solo rallentare questa devastante condizione, gli autori ritengono che questi farmaci meritino un’ulteriore e approfondita analisi da parte di altri ricercatori.

“Il meglio sarebbe investigare questa associazione con uno studio di controllo randomizzato”, ha affermato Brauer. Idealmente, questo studio includerebbe sia uomini che donne con una diagnosi di lieve declino cognitivo e li assegnerebbe casualmente a un gruppo che riceve un inibitore della fosfodiesterasi di tipo 5 in aggiunta al trattamento standard per l’Alzheimer, e un gruppo di controllo che riceve solo il trattamento standard più un placebo. In seguito, verrebbero monitorati i loro risultati cognitivi nel corso del tempo.

“Crediamo che uno studio del genere fornirebbe una comprensione completa dei potenziali benefici terapeutici di questi inibitori della fosfodiesterasi di tipo 5”, conclude Brauer.

Una nuova ricerca nel Regno Unito ha evidenziato un collegamento sorprendente tra i farmaci per la disfunzione erettile come il sildenafil (noto come Viagra) e un minor rischio di Alzheimer, la forma più comune di demenza. Sebbene non ci sia una connessione causa-effetto definitiva, i ricercatori ritengono che questi risultati necessitino ulteriori studi clinici per confermare eventuali benefici concreti.

I farmaci come il sildenafil, chiamati inibitori della fosfodiesterasi di tipo 5 (PDE5), agiscono aprendo i vasi sanguigni in determinate parti del corpo, in particolare nel pene. Questo è il motivo per cui il sildenafil, originariamente sviluppato per trattare l’ipertensione e il dolore al petto, è stato successivamente riconosciuto come efficace nel trattamento della disfunzione erettile.

Questi farmaci vengono utilizzati anche per altre indicazioni, come il trattamento dell’ipertensione polmonare, e sono oggetto di studio per altre possibili applicazioni mediche.

Uno studio finanziato dal National Institutes of Health nel 2021 ha trovato evidenze in laboratorio e nel mondo reale che il sildenafil potrebbe prevenire o ritardare l’insorgenza dell’Alzheimer nelle persone anziane, riducendo il rischio fino al 69% rispetto a chi non assume il farmaco. Tuttavia, uno studio condotto nel 2022 da un altro team di ricerca, anch’esso finanziato dal NIH, non ha riscontrato alcuna correlazione tra riduzione del rischio di Alzheimer e l’assunzione di sildenafil.

Un’epidemiologa dell’University College di Londra e il suo team hanno condotto una propria analisi utilizzando i dati delle cartelle cliniche raccolti dal Servizio Sanitario Nazionale del Regno Unito. Hanno analizzato i dati di 269.725 uomini anziani appena diagnosticati con disfunzione erettile e hanno scoperto che coloro che assumevano un inibitore della fosfodiesterasi di tipo 5 avevano significativamente meno probabilità di sviluppare l’Alzheimer rispetto a coloro che non assumevano il farmaco, con un rischio ridotto di circa il 18%.

Sebbene questi risultati siano promettenti, ci sono ancora domande da rispondere riguardo al modo esatto in cui questi farmaci potrebbero agire per prevenire o ritardare l’Alzheimer. Ulteriori studi sono necessari per confermare i benefici terapeutici di questi inibitori della fosfodiesterasi di tipo 5 nel trattamento dell’Alzheimer.

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