La curiosa scomparsa del AFA durante il recente aumento di EV-D68

Il 2022 è stato un anno che sembrava essere negativo per una misteriosa condizione paralizzante nei bambini, ma alla fine non lo è stato. Negli ultimi dieci anni, centinaia di bambini sani negli Stati Uniti hanno improvvisamente avvertito debolezza agli arti. Si è manifestata una paralisi debilitante. Negli ultimi anni, circa la metà dei bambini affetti ha richiesto cure intensive. Circa un quarto ha avuto bisogno di ventilazione meccanica. Alcuni sono morti e molti altri sembrano avere debolezza e paralisi permanenti.

I ricercatori hanno rapidamente collegato questa rara condizione simile alla polio a un virus noto per causare infezioni respiratorie, spesso lievi raffreddori: l’enterovirus D68, o EV-D68 per brevità. Identificato decenni fa, è un parente della polio, uno dei più di 100 enterovirus non polio che circolano. Ma quando l’EV-D68 ha iniziato a diffondersi, lo stesso è avvenuto per la misteriosa condizione paralizzante chiamata mielite flaccida acuta, o AFA. La pericolosa coppia sembrava arrivare a onde ogni due anni, probabilmente a partire da un cluster di casi in California nel 2012. Nel 2014, ci sono stati 120 casi di AFA in 34 stati. Nel 2016, 153 casi in 39 stati. Nel 2018, 238 casi in 42 stati. Al contrario, nei anni intermedi c’erano solo una trentina di casi o meno, casi sporadici o non correlati all’EV-D68.

Il 2020 era l’anno successivo da osservare, ma è arrivato il SARS-CoV-2. Tra chiusure, mascherine, distanziamento e igiene elevata, la pandemia ha distrutto i normali cicli di trasmissione di molti altri patogeni. Anche l’EV-D68 non è stato un’eccezione. Quindi i ricercatori hanno cercato nel 2022. A quel punto, ci sarebbe stato un intervallo di quattro anni dall’ultima ondata di EV-D68, anziché il normale intervallo di due anni. Il gruppo di bambini piccoli che non era stato esposto a un’onda recente di EV-D68 sarebbe stato ancora più grande del solito. Sembravano come anatre sedute.

“Mentre è difficile prevedere l’esatto momento della prossima epidemia di enterovirus D68, i grandi focolai di enterovirus D68 e quindi mielite flaccida acuta sono probabili”, avvertono i ricercatori statunitensi in un commento pubblicato su The Lancet Microbe il 7 gennaio 2022.

Durante l’estate, l’EV-D68 ha cominciato a salire. La sua diffusione sembrava paragonabile a quella del 2018, quando ci sono stati 238 casi di AFA. Anche il ceppo di EV-D68 in circolazione era simile a quello del 2018. All’inizio di settembre, i Centri per il Controllo e la Prevenzione delle Malattie hanno inviato un avviso ai medici tramite il loro Health Alert Network: l’EV-D68 sta aumentando in tutto il paese. State attenti all’AFA. Sta arrivando.

Ma non è mai arrivata. Anche se l’onda di EV-D68 è arrivata e se n’è andata, i casi di AFA sono rimasti bassi. Guardando la percentuale di bambini con una malattia respiratoria positiva per l’EV-D68, la trasmissione nel 2022 sembrava addirittura più elevata rispetto al 2018. Come previsto, il virus è tornato con forza dopo la pausa pandemica. Ma ci sono stati solo 47 casi di AFA quell’anno, non centinaia. È stato un anno tranquillo per questa condizione.

Quindi cosa è successo? Perché l’AFA non ha raggiunto l’apice insieme all’EV-D68? In breve, nessuno lo sa.

“È sorprendente, completamente”, ha detto Matthew Vogt, esperto di malattie infettive pediatriche presso l’Università della Carolina del Nord, Chapel Hill. Ha sottolineato di essere uno degli autori del commento pubblicato su The Lancet Microbe a gennaio 2022. “Ero convinto di capire cosa stava succedendo, e mi sbagliavo… Pensavo che nel 2022 avremmo avuto una grande epidemia”.

È un altro enigma che ruota intorno all’AFA. Perché l’EV-D68 ha iniziato a causare epidemie nazionali nel 2014? Perché la maggior parte dei bambini con EV-D68 ha un’infezione respiratoria lieve e si riprende, mentre alcuni sfortunati sviluppano paralisi nei giorni successivi? E una domanda pressante adesso: cosa succederà poi?

A maggio 2022, Vogt, insieme ai colleghi, ha pubblicato prove schiaccianti che l’EV-D68 è dietro alcuni casi di AFA. Lo studio, pubblicato sul New England Journal of Medicine, ha trovato materiale genetico (RNA) e proteine da EV-D68 nei motoneuroni del midollo spinale di un bambino di 5 anni che è morto tragicamente di una malattia simile all’AFA nel 2008. Fino ad allora, il virus era stato difficile da identificare nel sistema nervoso centrale, comparendo raramente nel liquido cerebrospinale, come avviene anche per il virus della polio.

Vogt si sta preparando a una possibile ondata di AFA quest’anno, nel 2024, se si ripete il modello di ogni due anni. I modelli suggeriscono che l’EV-D68 non si diffonderà così fortemente come ha fatto nel 2022, ma ci sarà una nuova ondata. Vogt è cauto, però. “Se ho imparato qualcosa dalla circolazione dei virus respiratori dalla pandemia in poi, è che se pensiamo di poter prevedere qualcosa, probabilmente stiamo giocando a un gioco stupido”, ha detto.

Kevin Messacar, esperto di malattie infettive pediatriche presso l’Ospedale per bambini del Colorado e altro co-autore del commento di gennaio 2022, è d’accordo. “La separazione tra l’AFA e la possibilità che l’AFA torni insieme a un picco di EV-D68, penso che nessuno possa prevederlo.

Domande frequenti:

1. Cos’è la mielite flaccida acuta (AFA)?
La mielite flaccida acuta (AFA) è una condizione paralizzante che colpisce principalmente i bambini. È caratterizzata da debolezza e paralisi improvvisa degli arti. Alcuni casi possono richiedere cure intensive, mentre altri possono avere paralisi permanente o portare alla morte.

2. Qual è la causa dell’AFA?
La causa principale dell’AFA sembra essere l’infezione da enterovirus D68 (EV-D68). Si tratta di un virus respiratorio che può causare infezioni lievi come il raffreddore, ma in alcuni casi può portare a complicanze neurologiche, come la paralisi.

3. Cosa è il virus enterovirus D68 (EV-D68)?
L’enterovirus D68 (EV-D68) è un virus respiratorio che appartiene alla stessa famiglia del virus della polio. Si tratta di uno dei più di 100 enterovirus non polio che circolano. È stato identificato decenni fa ed è noto per causare infezioni respiratorie, in particolare nei bambini.

4. Qual è la relazione tra EV-D68 e AFA?
Quando l’EV-D68 si diffonde, aumenta anche il numero di casi di AFA. Si è osservato che i casi di AFA si verificano solitamente in coincidenza con le epidemie di EV-D68. Tuttavia, la relazione esatta tra il virus e la condizione rimane ancora oggetto di studio.

5. Qual è stata la situazione dell’AFA nel 2022?
Nonostante si prevedesse un aumento dei casi di AFA insieme all’EV-D68 nel 2022, si è verificato un numero relativamente basso di casi. Non è chiaro il motivo di questa discrepanza e gli esperti rimangono confusi su questa questione.

Definizioni:

– Mielite flaccida acuta (AFA): una condizione paralizzante caratterizzata da debolezza e paralisi improvvisa degli arti, che colpisce principalmente i bambini.

– Enterovirus D68 (EV-D68): un virus respiratorio appartenente alla famiglia degli enterovirus, noto per causare infezioni respiratory, in particolare nei bambini.

Link correlati suggeriti:
The Lancet Microbe (articolo di commento sui rischi di epidemie di EV-D68 e AFA)
The New England Journal of Medicine (studio sulla connessione tra EV-D68 e AFA)