La lotta contro il cancro si estende nello spazio

Nel tentativo di trovare una nuova prospettiva nella lotta contro il cancro, un gruppo di ricercatori californiani si è unito agli astronauti per portare la battaglia nell’oscurità dello spazio.

L’assenza di gravità nello spazio, conosciuta come microgravità, sottopone le cellule a uno stress incredibile, accelerando il loro processo di invecchiamento. Questo fenomeno consente agli scienziati di osservare la progressione della crescita tumorale e l’effetto dei trattamenti contro il cancro in modo molto più rapido rispetto a quanto potrebbero fare sulla Terra.

Durante il volo spaziale Axiom 3, partito dal centro spaziale Kennedy a Cape Canaveral, in Florida, il 18 gennaio e diretto verso la Stazione Spaziale Internazionale, erano presenti quattro astronauti e alcuni passeggeri insoliti: organoidi tumorali in miniatura prodotti a partire dalle cellule di pazienti affetti da cancro, coltivati in laboratorio dagli scienziati dell’Università della California San Diego.

Il volo Axiom 3 era previsto per un atterraggio a splashdown il sabato, ma è stato posticipato fino a martedì, almeno, a causa delle condizioni meteorologiche, secondo SpaceX, l’azienda che ha prodotto la navicella Crew Dragon utilizzata per la missione.

Non era la prima volta che il team, guidato dalla dottoressa Catriona H.M. Jamieson, ematologa e professore di medicina presso il college, inviava campioni simili nello spazio. In precedenza erano stati lanciati in volo diversi campioni di cellule staminali su missioni SpaceX e si era osservato che si verificavano dei cambiamenti pre-leucemici, non visibili nello stesso periodo di tempo in campioni di controllo a terra.

“Abbiamo pensato, ‘Aspetta, e se inviassimo i tumori in uno stato di stress?'”, afferma Jamieson. “Il cancro peggiorerebbe?” E la risposta è sì, in condizioni di stress causate dalla microgravità.

Secondo Jamieson, quando il cancro progredisce sotto stress, è dovuto in parte all’attivazione di un gene chiamato ADAR1. Durante missioni precedenti, il suo team ha notato che i tumori in miniatura inviati nello spazio attivavano il gene prima di triplicare di dimensioni in soli 10 giorni, un tasso di crescita molto più veloce rispetto a quanto osservato sulla Terra. Ulteriori test hanno rivelato che ADAR1 “si proliferava in modo incontrollato” nei tumori spaziali mentre crescevano rapidamente.

Durante l’ultima missione Axiom, il team di Jamieson ha inviato tumori in miniatura trattati con due tipi di farmaci anticancro che bloccano ADAR1 in modi diversi. Tra questi farmaci c’era il fedratinib, già approvato dalla FDA per il trattamento dei tumori del sangue ma non per masse solide.

Entusiasti dei risultati, il team di Jamieson ha iniziato a lavorare su un farmaco sperimentale chiamato rebecsinib, che blocca l’attivazione di ADAR1 in modo diverso, impedendo la produzione di proteine maligne. Quando Axiom 3 è stato lanciato il mese scorso, al suo interno c’erano tumori al seno in miniatura trattati con la nuova miscela. Finora, i ricercatori hanno scoperto che il farmaco inibisce significativamente la crescita del cancro rispetto ai controlli ed è ancora più efficace del fedratinib.

“Essenzialmente, sta impedendo a questo cancro al seno di clonarsi”, afferma Jamieson riguardo al rebecsinib, aggiungendo che potrebbe essere un “interuttore di kill per il cancro”.

La sua squadra spera di lanciare il farmaco in trial clinici sulla Terra entro la fine dell’anno.

“Il nostro lavoro non si ferma”, dice. “Quando vediamo dati come questi, pensiamo che sia nostra responsabilità portare questo in clinica”.

Risultati come quelli osservati nello spazio danno a Jamieson una ragione per sperare, una ragione concreta.

“Non è solo una speranza sfrenata, è una speranza pratica”, afferma, aggiungendo che, oltre agli scienziati a terra, il team che lavora per avanzare questa innovazione potenzialmente salvavita comprende anche astronauti della NASA e europei.

Aggiunge Jamieson: “Sulla Stazione Spaziale Internazionale, non scherzano”.

Sezione FAQ basata sui principali argomenti e informazioni presentate nell’articolo:

1. Cos’è la microgravità?
La microgravità è l’assenza di gravità nello spazio. Durante lo spazio, le cellule sono sottoposte a uno stress incredibile e accelerano il loro processo di invecchiamento.

2. Perché gli scienziati hanno inviato organoidi tumorali nello spazio?
Gli scienziati hanno inviato organoidi tumorali nello spazio per osservare la progressione della crescita tumorale e l’effetto dei trattamenti contro il cancro in modo più rapido rispetto a quanto potrebbero fare sulla Terra.

3. Qual è l’effetto della microgravità sulla crescita tumorale?
La microgravità causa stress alle cellule tumorali e accelera il loro processo di crescita. Durante le missioni spaziali precedenti, è stato osservato che i tumori in miniatura crescevano più velocemente nello spazio rispetto alla Terra.

4. Qual è il ruolo del gene ADAR1 nella progressione del cancro?
Secondo gli scienziati, il gene ADAR1 è attivato durante la progressione del cancro sotto stress. Durante le missioni spaziali, è stato osservato che i tumori in miniatura inviati nello spazio attivavano il gene ADAR1 e crescere rapidamente.

5. Quali sono i farmaci testati durante l’ultima missione spaziale?
Durante l’ultima missione spaziale, sono stati testati due tipi di farmaci anticancro per bloccare l’attivazione di ADAR1. Tra questi farmaci c’era il fedratinib, già approvato per il trattamento dei tumori del sangue, e il farmaco sperimentale chiamato rebecsinib, che è stato più efficace nel bloccare la crescita del cancro rispetto al fedratinib.

6. Quando sarà avviato il trial clinico per il farmaco rebecsinib?
La squadra di ricerca spera di avviare il trial clinico per il farmaco rebecsinib entro la fine dell’anno.

Link correlati suggeriti:
NASA
Università della California San Diego

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